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CLEVELAND, Ohio — Ya sea que se trate de una ventanilla de autoservicio en Chipotle, una fila de cafés que esperan ser recogidos en Starbucks o un conductor de viaje compartido que entrega los favoritos locales, cada vez hay más comida para llevar.

Drive-thru y curbside se convirtieron en sinónimos de comida cuando COVID-19 cerró la cena, pero la comida para llevar tiene sentido incluso después de la pandemia por muchas razones. Los clientes lo encuentran conveniente, las ganancias son mejores y es más fácil hacerlo con poco personal.

John Barker, presidente y director ejecutivo de la Asociación de Restaurantes de Ohio, dijo que las tendencias se han estado moviendo de esta manera durante 10 a 15 años. La pandemia lo puso en marcha.

“Realmente está transformando el negocio”, dijo Barker. “COVID, por lo que podemos decir, aceleró esto en unos cinco años”.

Starbucks construyó su marca como un lugar donde la gente se sentía bienvenida a pasar el rato o escribir sus novelas. Ahora se está convirtiendo cada vez más en ventas de autoservicio y para llevar. Chick-Fil-A se ha hecho conocido por sus largas filas de autos que rodean los edificios, y las ubicaciones se han sometido a renovaciones masivas en los estacionamientos para atender a más clientes en menos tiempo.

Y el Chipotle más nuevo del noreste de Ohio en Akron tiene una ventanilla de autoservicio pero no tiene comedor, a excepción de algunos asientos en el mostrador, parte de su nuevo concepto "Chipotlane". La compañía confirmó que sus nuevas ubicaciones en Cuyahoga Falls, North Canton y Salem tendrían drive-thrus, algo que Chipotle estaba probando hace tres años.

Alrededor de 300 de los 2900 restaurantes de Chipotle ahora tienen ventanillas de autoservicio, dijo la portavoz de Chipotle, Sally Evans, por correo electrónico. El primero abrió a principios de 2018; al menos 200 de ellos se conectaron desde principios de 2020, según los resultados de ganancias de la compañía.

Tres de cada cuatro Chipotle construidos en 2021 tendrán una ventana de autoservicio, dijo Evans.

“Se están abriendo nuevos Chipotlanes con ventas un 20% más altas en comparación con los que no son Chipotlanes abiertos durante el mismo período”, dijo Evans. "Es una transacción fácil y sin inconvenientes para que los invitados hagan su pedido digital por adelantado y tomen su comida sin siquiera salir de su automóvil".

De informal rápido a comodidad sobre la marcha

Barker, un exejecutivo de Wendy's, dijo que los restaurantes informales rápidos como Chipotle están dando el giro más desafiante hacia la comida para llevar. Cuando abrieron por primera vez, rechazaron las opciones de conveniencia promovidas por lugares como Wendy's y McDonald's.

Barker dijo que cuando Wendy's era dueño de Tim Horton's, fue testigo de la rentabilidad del café drive-thru, y que últimamente las cafeterías se han enfocado en la conveniencia.

Starbucks anunció en junio de 2020 que estaba cambiando hacia formatos orientados a la conveniencia, centrándose en las tiendas de autoservicio, recogida en la acera y Starbucks Pickup: cafés para llevar en áreas metropolitanas donde el autoservicio no es factible.

Pero incluso antes de la COVID-19, el 80 % de las ventas de Starbucks se consideraban “sobre la marcha”.

Starbucks abrió 554 nuevas tiendas que combinaron carriles de autoservicio y cenas en el último año, dijo la compañía. Parte de la estrategia es abrir ubicaciones fuera de las ciudades densamente pobladas que podrían tener carriles dobles para autoservicio, ser solo para autoservicio u ofrecer servicio de autoservicio y recogida en la acera.

Starbucks dijo que las áreas de alto tráfico como centros comerciales, aeropuertos y campus seguirán siendo un "pilar clave de la experiencia Starbucks". Sin embargo, la ubicación de Summit Mall en Fairlawn y la ubicación de estilo Tudor en el campus de la Universidad Estatal de Kent cerraron recientemente.

Barker dijo que los clientes, incluso antes de la pandemia, a menudo votaban por la conveniencia con sus billeteras e incluso pagaban más por ello.

“Creo que para los consumidores se trata simplemente de más opciones y control”, dijo Barker.

Se necesitan menos trabajadores

También es eficiente. Si todo va bien, dijo Barker, un restaurante de autoservicio se puede administrar con 3 o 4 personas, en comparación con 20 para un restaurante para cenar en el momento del almuerzo.

Es posible que haya notado que los restaurantes con poco personal también ofrecen servicio de autoservicio o para llevar solo cuando tienen poco personal. Por ejemplo, no ha sido raro que incluso algunas ubicaciones de Starbucks en el área de Cleveland con asientos para cenar estén cerradas para todo menos el servicio de autoservicio, o que a veces ofrezcan solo autoservicio y comida para llevar.

Business Insider informó sobre la tendencia en septiembre, y señaló que los restaurantes, desde McDonald's hasta Dunkin's, cerraron temprano o solo para llevar de alguna manera.

“Le ahorra costos de mano de obra, pero también le permite lidiar con el hecho de que no puede encontrar empleados”, dijo Barker.

Uno de los lugares que Barker dijo que lo ha perfeccionado es Chick-Fil-A. Con precisión casi militar, dijo que esos lugares pueden procesar cientos de autos por hora.

Las empresas que están cambiando de esta manera también son las que registran ganancias récord, dijo.

Un Starbucks en North Olmsted anuncia en su puerta que el drive-thru está abierto, pero el café de la tienda está cerrado. La misma tienda también redujo el horario, según un segundo letrero en la puerta. Rich Exner, cleveland.com

las ganancias aumentan

Chipotle registró $355,8 millones en ganancias en 2020, un 1,5% más que en 2019 a pesar de todos los costos impuestos por COVID-19. Pero según los resultados trimestrales de la compañía, ya ha obtenido $ 519,5 millones en ganancias en 2021, con tres meses para el final.

Las ventas digitales, que consisten casi exclusivamente en pedidos para llevar, crecieron un 174 % en 2020 y han representado entre el 43 y el 50 % de las ventas totales de la cadena de burritos desde entonces.

Mientras tanto, las ganancias netas de Starbucks para el año fiscal 2021 fueron de $4200 millones, un 16,6 % más que en 2019. Las ganancias netas de McDonald's en los tres primeros trimestres de 2021 aumentaron un 32,6 % en comparación con el mismo período de 2019.

Panera Bread es una empresa privada, pero su CEO le dijo a Associated Press en abril que el 85% de sus clientes ahora obtienen comida para llevar o entrega.

Esto se está acelerando más rápido para las grandes empresas que para las pequeñas. Si bien los restaurantes grandes y pequeños se adaptaron durante la pandemia, el dinero ayuda.

“Las empresas más grandes simplemente tienen más capital que pueden invertir”, dijo Barker.

Pedidos con aplicaciones

Las empresas más grandes pueden crear mejores aplicaciones y sitios web. Los restaurantes pequeños también pierden más cuando usan servicios de entrega de viajes compartidos como Door Dash o UberEats.

“Las marcas más grandes tienen la ventaja del apalancamiento”, dijo Barker. “Las tarifas que escuchamos que pagan las grandes cadenas son significativamente más bajas que las que pagan los independientes”.

Es probable que la tendencia llegue para quedarse, y algo que entrará en todos los niveles del servicio de alimentos. Incluso un elegante restaurante para sentarse puede intentar recoger si es otro 10% de las ventas adicionales, dijo Barker.

Pero también se trata de una menor interacción humana, que es parte de por qué muchos ingresan al negocio de la hospitalidad, dijo Barker.

“A la gente le encanta esa parte y han tenido que reevaluar”, dijo Barker. “Creo que es posible que veas a algunas personas salir del negocio y que algunas personas entren en él”.

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