Mujeres de guerra

La reina Tomyris de los masagetas fulminó con la mirada mientras sus soldados arrastraban el cuerpo maltrecho de Ciro el Grande, el fundador asesinado del imperio aqueménida. Ella había rechazado su propuesta de matrimonio para evitar la guerra. En la feroz campaña posterior para repeler a los invasores persas, Tomyris había perdido a Spargapises, su hijo y comandante de su ejército, y un tercio de sus tropas, y se había convertido en un enemigo mortal del imperio del oeste. Persia, por otro lado, había perdido a su monarca.

Días antes de la batalla en el 530 a. C., la reina de la confederación tribal nómada iraní había advertido a Ciro que no hiciera marchar a su ejército hacia su dominio al noreste del mar Caspio. Después de la ignominiosa derrota de su hijo a manos de los persas, se enfureció y le envió a Cyrus una última carta, prometiendo darle más sangre de la que podía beber. Su ejército de las estepas derrotó a la horda persa en una batalla inusualmente violenta incluso para los estándares antiguos. Después de que el campo se calmó y los persas sobrevivientes huyeron hacia el oeste, ordenó a sus hombres que encontraran el cuerpo de Cyrus.

Los soldados le trajeron su cadáver mientras los sirvientes esperaban con un odre de vino lleno de sangre humana. Empujando la cabeza del emperador sin vida en la bolsa llena de sangre, Tomyris siseó: "¡Así cumplo mi amenaza y te doy tu sangre!"

El relato de Herodoto sobre la reina Tomyris no es la primera historia de una mujer que lideró a su nación en la guerra. Los monumentos de piedra del antiguo Egipto relatan que la reina Hatshepsut, una gobernante de la XVIII Dinastía que accedió al trono en 1478 a. C., envió ejércitos al norte, al Levante. El Libro bíblico de los Jueces recuerda el generalato de Débora, una jueza de la tribu de Efraín, que derrotó a un ejército cananeo equipado con carros en el valle de Jezreel en Israel alrededor del año 1125 a. Una generación después de que Tomyris derrotara a Ciro, el nieto del emperador persa, Jerjes, tenía como uno de sus comandantes navales de confianza a la impetuosa reina Artemisia de la satrapía persa de Caria.

Quizás la más conocida entre las antiguas reinas guerreras fue la legendaria Cleopatra de Egipto. Ascendió al trono en Alejandría en el 51 aC a los 18 años para gobernar Egipto junto con su hermano menor, Ptolomeo XIII.

Tres años después de su reinado conjunto, los cortesanos de Ptolomeo orquestaron un golpe palaciego y llevaron a Cleopatra al Sinaí. Allí, la reina reunió una fuerza de unos 20.000 mercenarios y marchó con su ejército hacia el oeste, hacia Alejandría. El hermano de Cleopatra la recibió con igual fuerza en Pelusium, una fortaleza al este de la ciudad. Protegido por las torres de ladrillo del fuerte, el ejército de Ptolomeo bloqueó el camino de Cleopatra hacia la capital. El rey egipcio esperó a que el ejército de su hermana se desintegrara en el desierto.

Fue entonces cuando uno de los giros de la historia sacudió los planes de ambos hermanos. La aparición en Alejandría de Julio César, conquistador de Roma, obligó a Ptolomeo a abandonar su ejército y regresar a su palacio. Con la esperanza de complacer a César, Ptolomeo había hecho matar al principal rival exiliado del general, Pompeyo. Cuando llegó César, se le presentó la cabeza de Pompeyo, pero el espeluznante trofeo horrorizó al romano.

Mientras tanto, Cleopatra tomó medidas. En una de las entradas más dramáticas de la historia, primero se fue de polizón en un pequeño bote a Alejandría, luego hizo que un corpulento seguidor entrara al palacio real cargando a su reina en un saco de dormir. Emergiendo de la cubierta en los aposentos de César, una coqueta Cleopatra persuadió al general para que arreglara una reconciliación con su hermano. Pero el anuncio de César de que Cleopatra volvería a gobernar con Ptolomeo desencadenó disturbios antirromanos en la ciudad, y el general y sus dos legiones debilitadas se vieron sitiados en el palacio durante meses. Sin duda, Cleopatra le dio a César consejos políticos y compartió conocimientos locales. También tuvo una aventura con el general y en el otoño del 48 a. C. estaba embarazada de su hijo.

La llegada en primavera de los refuerzos cesáreos obligó a Ptolomeo a levantar el sitio y marchar hacia el este, hacia Pelusio. Aprovechando el momento, César movió sus legiones por el Nilo arriba, concentró sus fuerzas y destruyó el ejército de Ptolomeo en las orillas del río. Mientras huía de la ira romana, Ptolomeo cayó de su barcaza al Nilo. Cargado con una armadura, el rey adolescente se hundió y se ahogó.

La victoria de César dejó a Cleopatra como única gobernante de facto de Egipto. En una alianza estratégica, ella suministró a César material de guerra, mientras que él le dio protección política a la reina, futura madre y líder de guerra de 22 años.

El asesinato de César en el 44 a. C. desencadenó una guerra civil entre sus asesinos y sus vengadores, el tribuno Marco Antonio y el sobrino de César, Octavio. Cleopatra tomó una flota de barcos de guerra para apoyar a los vengadores, solo para ver que los barcos se retrasaban por una tormenta y llegaban demasiado tarde para ayudar.

Mientras tanto, Gaius Cassius Longinus, uno de los asesinos de César, marchó con una docena de legiones contra Egipto. Cleopatra armó una defensa local apresurada, pero Casio fue desviado hacia el norte por la llegada de Antonio y Octavio a Grecia. La victoria por cesárea en Filipos en el 42 a. C. puso fin a la amenaza republicana al reino de Cleopatra.

A raíz de la campaña, Antonio, que gobernaba las provincias orientales de Roma, convocó a Cleopatra para que se reuniera con él en Tarso. Vestida como una diosa, llegó con barcazas cargadas de riquezas de su reino y sedujo a Antonio. Se mudó a Alejandría y Cleopatra le dio gemelos.

Antonio y Cleopatra gobernaron las provincias orientales de Roma durante una década como rey y reina, dios y diosa. Antonio proporcionó el mando y las tropas, mientras que Cleopatra proporcionó dinero, armas, barcos, alimentos e inteligencia militar. Acompañó a Antonio en la primera etapa de su desastrosa campaña contra Partia y envió una columna de socorro para proteger los restos de su ejército mientras regresaba cojeando a casa.

En la primavera del 32 a. C., cuando las tensiones entre Antonio y Octavio estallaron en guerra, Cleopatra acumuló barcos, fondos y armas para la próxima campaña de su amante. Luego acompañó a Antonio a Grecia, donde mantuvieron juntos una inquieta coalición de aliados orientales y legiones romanas.

La armada de Octavio obtuvo el control del mar, atrapando a Antonio y Cleopatra en el oeste de Grecia. Aislada de su base de apoyo egipcia, Cleopatra probablemente animó a Antonio a recuperar la superioridad naval en una batalla decisiva o, en su defecto, a huir hacia Alejandría. Antonio se lanzó contra la flota de Octavio en el 31 a. C. y fue derrotado rotundamente en la batalla de Actium. Huyendo en uno de los barcos de guerra, Cleopatra dirigió un escuadrón a casa y se preparó para defender Alejandría una vez más.

Sin embargo, las mareas de la guerra se habían vuelto contra Antonio y Cleopatra. Antonio navegó de regreso a Egipto como un hombre quebrantado, y sus ejércitos se desvanecieron. Cleopatra se preparó para mover una flota desde el Mediterráneo hasta el Mar Rojo y escapar hacia el este, pero los lugareños hostiles quemaron sus barcos y cortaron su retirada.

Cleopatra / Altes Museum, Berlín

En el verano del 30 a. C., Octavio entró en la capital egipcia. Cleopatra se escondió en una tumba construida para ella. Algunos relatos sugieren que engañó a Antonio haciéndole creer que ya estaba muerta al hacer que un mensajero le dijera que se había suicidado. Sin opciones y creyendo que su amante estaba muerta, Antonio cayó sobre su espada. Cleopatra sobrevivió para enterrarlo, luego se reunió con Octavio, quien le prometió indulgencia. Cuando se enteró de que él tenía la intención de llevarla encadenada a Roma, Cleopatra se suicidó con veneno.

En otras partes del mundo, en la época del imperio romano occidental, otras mujeres demostraron ser líderes rebeldes eficaces. Alrededor del año 40 d. C., las hermanas Trung del norte de Vietnam lideraron un ejército rebelde contra el imperio invasor Han, organizando incursiones de atropello y fuga durante tres años antes de que los chinos capturaran y decapitaran al dúo.

Veinte años después, Boudica, reina de la tribu Iceni en el este de Gran Bretaña, encabezó una sangrienta revuelta contra la ocupación romana. Su ejército rebelde incendió el asentamiento romano en Londinium, sitio de la actual Londres, y saqueó varias otras ciudades antes de ser abrumado. Según los informes, Boudica se quitó la vida.

Las leyes de sucesión durante la Edad Media no siempre dieron como resultado que los hombres asumieran el liderazgo militar. En el Cáucaso, a fines del siglo XII, la reina Tamar de Georgia luchó contra las revueltas encabezadas por su exmarido y derrotó a los ejércitos musulmanes vecinos. A mediados del siglo XV, la reina Manduhai reunió a los mongoles en guerra y dirigió ejércitos para restaurar la gloria del imperio de Genghis Khan.

Durante las Guerras de las Rosas del siglo XV, Margaret d'Anjou, la reina de Inglaterra de Lancaster, reunió a los soldados bajo el estandarte de su esposo mentalmente quebrantado, el rey Enrique VI. El Renacimiento y la Reforma también produjeron su parte de mujeres guerreras. En 1484, la condesa italiana Caterina Sforza dirigió una columna de jinetes para capturar la fortaleza de Castel Sant'Angelo en Roma cuando estaba embarazada de siete meses.

Un siglo después, Isabel I de Inglaterra envió ejércitos a los Países Bajos, Francia e Irlanda. Lo más famoso es que en el verano de 1588 la armada de la reina, dirigida por Sir Francis Drake, derrotó a la Armada Española en el Canal de la Mancha.

En la década de 1620, dos décadas después del reinado de Isabel, la reina Njinga de Ndongo (actual Angola) llegó al poder como diestra diplomática y guerrera. A fines del siglo XVI, África occidental era un bullicioso centro del comercio de esclavos. Habiendo establecido el dominio sobre la costa atlántica central, los funcionarios portugueses y los misioneros jesuitas se trasladaron al sur, hacia las tierras de los ndongo. Al principio, la relación entre los portugueses y el rey Ndongo parecía amistosa.

Sin embargo, en 1618 el gobernador portugués se alió con las tribus locales Imbangala, feroces mercenarios que saquearon las tierras vecinas y practicaron el canibalismo y el infanticidio. Un ejército portugués-imbangala irrumpió en la capital de Ndongo al año siguiente y expulsó a sus líderes de la costa. Alrededor de 1624, el rey Ndongo Mbandi murió en circunstancias sospechosas después de nombrar heredero a su hijo pequeño. No se puede negar que la agresiva hermana de Mbandi, Njinga, hizo matar a su sobrino y se declaró gobernante.

Njinga, convertido al catolicismo romano, trató al principio de negociar con el gobernador y continuó suministrando esclavos a los comerciantes portugueses. Los enfrentamientos se produjeron después de que Njinga impusiera límites estrictos al comercio y los funcionarios se quejaran de la voluntad de la reina de albergar a los fugitivos. La discordia llevó a Portugal a respaldar las afirmaciones de un rival. La guerra estalló entre las dos facciones hasta 1628, cuando el ejército de Njinga fue expulsado de la capital de Ndongo.

Retirándose a Matamba en el interior africano, Njinga reunió una coalición de Ndongas, Matambas e Imbangalas. Una política experta, adoptó las costumbres de los belicosos Imbangala, participando supuestamente en sacrificios rituales y bebiendo sangre humana. Completando su transformación en una reina de la guerra, fusionó las unidades Ndongo e Imbangala en una fuerza de combate eficaz de tropas ligeras e incluso adoptó las innovaciones europeas, a menudo desplegando una compañía de mosqueteros de mecha.

Durante los siguientes doce años, las fuerzas de Njinga asaltaron los asentamientos costeros portugueses. Luego, en 1641, Portugal perdió el puerto clave de Luanda ante una fuerza expedicionaria holandesa. Sintiendo la debilidad de su enemigo, Njinga se alió con los holandeses e intensificó la guerra. De 1643 a 1648, condujo a sus fuerzas a una serie de victorias menores, empañadas por una derrota que resultó en la captura de su hermana.

En 1648, los portugueses recuperaron Luanda y avanzaron hacia el interior. Njinga volvió a retirarse al interior de Matamba, sabiendo que los portugueses no podían operar tan lejos de sus bases costeras. Mientras ella continuaba montando ataques guerrilleros, ni Njinga ni los portugueses pudieron forzar una batalla decisiva.

Con el tiempo, los emisarios portugueses se acercaron a Njinga para entablar conversaciones de paz, con el interés principal de mantener el lucrativo comercio de esclavos. La reina exiliada negoció un tratado que requería que Portugal devolviera a su hermana y brindara asistencia militar cuando se le solicitara. A cambio, Njinga suministró esclavos a los portugueses, les otorgó una concesión para realizar ferias comerciales, se reconvirtió al cristianismo y permitió que los misioneros se adentraran en las tierras de Matamba.

Njinga murió a los 82 años en 1663, un símbolo de resistencia a la Europa colonial. Su cadáver, exhibido públicamente vestido con túnicas incrustadas de joyas y empuñando un arco y una flecha, fue llorado como un héroe nacional.

El siglo XVIII produjo una sucesión de notables líderes guerreras. En medio de la Guerra de Sucesión de Austria de 1740-1748, la emperatriz Isabel de Rusia unió fuerzas con la reina de Austria María Teresa para luchar contra Federico el Grande de Prusia. La sobrina política de Isabel, Catalina la Grande, arrebató el trono de los Romanov a su esposo en un golpe militar. Al momento de su muerte en 1796, Catalina había capturado un puerto de aguas cálidas en el Mar Negro, expandido las fronteras de su nación a lo largo del Danubio y establecido a Rusia como la potencia dominante en Europa del Este.

La era moderna ha sido testigo de una panoplia de mujeres guerreras. En el siglo XIX, las reinas rebeldes Rani Lakshmibai de la India y Yaa Asantewaa del pueblo Ashanti de Ghana lucharon contra el imperio británico, aunque sin éxito.

Durante la Segunda Guerra Mundial, las mujeres lucharon como tropas terrestres de primera línea y aviadoras militares en las fuerzas de la Unión Soviética, mientras que los movimientos de Resistencia en toda la Europa ocupada por los nazis dependían de las mujeres como personal de apoyo y combatientes.

Una ola de democratización después de la guerra vio las elecciones populares de mujeres como Indira Gandhi, quien lideró a India durante la Guerra Indo-Paquistaní de 1971. En 1982, la Primera Ministra Margaret Thatcher, la famosa “Dama de Hierro” de Gran Bretaña, llevó a su nación a la victoria sobre Argentina en la Guerra de las Malvinas. Y la lista continúa.

Entre las líderes de guerra femeninas modernas, ninguna jugaba tanto como una abuela israelí regordeta llamada Golda Meir. Nacida en Kiev, la actual capital de Ucrania, y criada en Milwaukee, Meir emigró a lo que entonces era Palestina después de la Primera Guerra Mundial y se abrió camino en las filas del establecimiento político judío. Una sionista comprometida, trabajó arduamente para poner fin al mandato británico y estuvo entre los signatarios de la declaración de independencia de Israel de 1948. Después de períodos en la Knesset y el gabinete israelí, Meir se desempeñó como ministro de Relaciones Exteriores durante la Crisis de Suez de 1956 y asesoró informalmente al gobierno durante la Guerra de los Seis Días de 1967. Dos años más tarde fue elegida la primera mujer primera ministra de Israel.

Años de guerra habían endurecido a Meir a la realidad de la vida rodeada de enemigos. “¿Se supone que debemos sentarnos aquí con las manos cruzadas, rezando y murmurando: 'Esperemos que no pase nada?'”, respondió a un entrevistador. “Rezar no ayuda. Lo que ayuda es contraatacar. Con todos los medios posibles, incluidos los que no necesariamente nos gustan”.

Meir siguió siendo el primer ministro de Israel en septiembre de 1973 cuando los informes de inteligencia pintaron un panorama ominoso: Siria y Egipto estaban llamando a las reservas y trasladando blindados e infantería a las fronteras de Israel. A las 3:45 de la mañana del 6 de octubre de 1973, el jefe de inteligencia de Meir le informó que una fuente confiable en el alto mando egipcio había revelado que Egipto y Siria atacarían a Israel ese mismo día: Yom Kippur, el día más sagrado del calendario judío.

El jefe del Estado Mayor israelí, David Elazer, recomendó un ataque aéreo preventivo contra los aeródromos sirios y egipcios, una estrategia que resultó exitosa en 1967. Bajo una nube de cazabombarderos, argumentó, los blindados y la infantería israelíes podrían entonces hacer retroceder a los invasores.

Meir apreció plenamente la precaria posición de Israel. Solo 109 millas separaban la frontera siria de Tel Aviv, la capital israelí. Para contrarrestar hasta 800.000 soldados árabes en dos frentes, las Fuerzas de Defensa de Israel (FDI) solo podían desplegar 135.000 soldados en servicio activo. Requeriría la rápida movilización de 250.000 reservistas para mantener las líneas de batalla. Sin embargo, en Yom Kippur, esos reservistas estarían rezando en los templos y en casa con sus familias. Llevaría tiempo convertirlos en unidades de combate.

Imágenes de Golda Meir / Getty

Un ataque aéreo preventivo podría nivelar el campo de juego. Sin embargo, como primer ministro, Meir tuvo que pensar más allá de las salvas iniciales de la guerra. Israel dependía de Estados Unidos para obtener municiones, aeronaves y piezas de repuesto, y el secretario de Estado de Estados Unidos, Henry Kissinger, le había advertido en privado que un ataque preventivo despertaría un fuerte sentimiento antiisraelí y dificultaría que el presidente Richard Nixon prestara ayuda militar. Kissinger insistió en que Israel no atacaría primero, incluso ante un grave peligro.

Demacrada por el estrés, Meir ordenó debidamente a sus comandantes que se abstuvieran de un ataque preventivo, aunque movilizó de inmediato a las tropas en servicio activo. Las FDI tendrían que mantener la línea lo mejor que pudiera hasta que los reservistas cayesen y Estados Unidos llegara con armas y municiones de reemplazo.

Más tarde esa mañana, las sirenas resonaron en las calles vacías de Jerusalén cuando se difundió la noticia de los ataques aéreos sirios. Mientras tanto, los ingenieros egipcios lanzaron puentes sobre el Canal de Suez, y los tanques T-55, cubiertos por baterías de misiles tierra-aire (SAM) construidas por los soviéticos, rodaron y se estrellaron contra la línea Bar-Lev, una delgada cadena de fortificaciones a lo largo de la orilla este. Al norte, los tanques sirios abrieron un camino hacia los Altos del Golán, la meseta que domina el norte de Israel.

Durante unos días, la supervivencia de Israel estuvo en juego. Las FDI perdieron una cuarta parte de sus tanques y una octava parte de sus cazabombarderos. Aparecieron grietas en la Línea Bar-Lev, cuando los sirios hicieron incursiones a lo largo de los Altos del Golán. Si Siria o Egipto rompieran el delgado caparazón de las FDI, el corazón de Israel estaría completamente abierto a los ataques.

Meir pasó varios días ansiosos como jefe diplomático, estratega y animador. Fumando en cadena y bebiendo un galón de café todos los días, la mujer de 75 años levantó el ánimo muy afectado de su ministro de defensa y general veterano, Moshe Dayan. Inquieto por las ganancias de Siria en el norte, buscó el permiso de Meir para preparar el arsenal nuclear de Israel para su despliegue. El primer ministro se negó. La batalla se libraría en el Sinaí y en los Altos del Golán. La guerra se ganaría —o se perdería— con el apoyo de los amigos de Israel. No habría opción nuclear.

Siguiendo a Meir mientras revisaba los informes con Dayan, el editor de defensa del periódico israelí Haaretz escribió: “Fue extraño ver a un guerrero de siete campañas y un brillante exjefe de personal de las FDI llevar temas claramente operativos a una abuela judía para que los decidiera. ”

Absorbiendo graves pérdidas, los aviones de ataque israelíes lograron apagar las mortíferas baterías SAM y comenzaron a despegar tanques egipcios del aire. En los cielos sirios, los aviones F-4 Phantom israelíes atacaron Damasco, mientras que en tierra, los tanques Centurion y Patton de las FDI hicieron retroceder a las tropas sirias detrás de sus líneas de salida. La estrategia de Meir de "no dar el primer golpe" valió la pena, ya que Nixon envió oleadas de aviones de carga al aeropuerto Ben-Gurion de Tel Aviv con 28.000 toneladas de municiones, repuestos y suministros de los arsenales estadounidenses.

Mientras las puntas de lanza de las FDI cruzaban el Canal de Suez, Kissinger advirtió a Meir que las Naciones Unidas insistirían en un alto el fuego. Una vez más, moderó el juicio militar con el ojo de un estadista, al darse cuenta de que humillar a los egipcios solo encendería su sed de venganza. Meir consideró mejor llegar a un acuerdo con los enemigos de Israel.

El 29 de octubre, menos de un mes después de que comenzara la guerra, los comandantes de las FDI en el Sinaí se reunieron con sus homólogos egipcios debajo de una carpa extendida sobre las armas de cuatro tanques israelíes estacionados. Bajo su agradable sombra, negociaron la retirada del cercado Tercer Ejército de Egipto en términos que permitieron al presidente de Egipto, Anwar Sadat, salvar las apariencias y, con el tiempo, negociar una paz duradera con Israel. Cuatro años después, Sadat visitó Jerusalén y compartió algunos momentos de paz con su antigua enemiga, la abuela de 79 años de Milwaukee que llevó a su nación a la victoria. mh

Jonathan W. Jordan es el autor de Brothers, Rivals, Victors: Eisenhower, Patton, Bradley and the Partnership That Drove the Allied Conquest in Europe y American Warlords: How Roosevelt's High Command Led America to Victory in World War II. Emily Anne Jordan, estudiante de enfermería en la Universidad de Kentucky, es coautora con su padre de The War Queens: Extraordinary Women Who Ruled the Battlefield. Para lecturas adicionales, los autores recomiendan Mujeres Guerreras: Una Historia Inesperada, por Pamela D. Toler; Cuando las mujeres gobernaban el mundo: seis reinas de Egipto, de Kara Cooney; y Catalina la Grande: Retrato de una mujer, de Robert K. Massey.

Este artículo apareció en la edición de noviembre de 2020 de la revista Military History. Para más historias, suscríbete aquí y visítanos en Facebook:

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